La última risa: sentido animal del humor

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La investigación ha mostrado evidencia de un sentido del humor animal, revelando que los animales tienen mucho más en común con nosotros de lo que jamás imaginamos.

Aristóteles dijo una vez que «solo el animal humano se ríe». Hasta hace poco, la mayoría de los científicos probablemente estaban de acuerdo con él. Junto con otras capacidades emocionales, la risa y el sentido del humor se consideraban rasgos exclusivamente humanos. Pero ahora los conductistas animales y los neurocientíficos están descubriendo que los humanos tienen mucho más en común con otros animales de lo que jamás imaginamos, incluido el sentido del humor.

Como los animales no pueden decirnos si encuentran algo divertido, los científicos se han centrado en la respuesta al humor: la risa. Hay dos tipos de risa: física y cognitiva. La risa física ocurre en respuesta al contacto físico, como hacer cosquillas o participar en juegos bruscos y de volteretas. La risa cognitiva ocurre en respuesta a una broma u otra estimulación intelectual.

Jaak Panksepp, neurocientífico de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad Estatal de Washington, estudia los orígenes de las emociones. Explica que «los circuitos neuronales para la risa existen en regiones muy antiguas del cerebro, y formas ancestrales de juego y risa existían en otros animales eones antes de que nosotros, los humanos, llegáramos con nuestros hahaha y nuestras conversaciones verbales».

Por lo tanto, no es sorprendente que los científicos hayan observado vocalizaciones similares a la risa en otras especies, incluida la humilde rata. Utilizando un equipo de audio especializado, Panksepp descubrió que las ratas producen una vocalización de alta frecuencia cuando los investigadores les hacen cosquillas, cuando juegan con otras ratas y cuando se aparean. Panksepp también descubrió que las ratas que más reían jugaban más, y que las ratas que reían prefieren la compañía de otras ratas que ríen.

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En respuesta al contacto físico placentero, como hacer cosquillas, luchar, perseguir y otras formas de juego, los chimpancés, bonobos, gorilas y orangutanes producen vocalizaciones parecidas a la risa, a menudo abriendo la boca y exponiendo los dientes de la misma manera que los humanos cuando ríen. Y, al igual que los humanos, los chimpancés encuentran que la risa es contagiosa y, a menudo, se ríen simplemente en respuesta a la risa de otros chimpancés, lo que tiende a prolongar la socialización. Según un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Portsmouth en Inglaterra, los chimpancés también usan la risa para lidiar con relaciones desconocidas, de la misma manera que los humanos podrían reírse para suavizar un momento incómodo.

Algunos primates incluso han demostrado humor cognitivo. Se dice que Koko, la famosa gorila hembra que ha sido objeto de una extensa investigación, conoce más de 1.000 signos del lenguaje de señas estadounidense y 2.000 palabras de inglés hablado. A veces ha utilizado su impresionante vocabulario para participar en sofisticados juegos de palabras con un toque de humor. Por ejemplo, una vez ató los cordones de los zapatos de su entrenador y firmó: «¡Chase!»

Es posible que los delfines no compartan las habilidades del lenguaje de señas de Koko, pero cuando se trata de humor travieso, estos cerebros acuáticos pueden ser sorprendentemente traviesos. Es de conocimiento común tanto entre los especialistas en comportamiento animal como entre las personas que viven cerca de los delfines que ocasionalmente nadarán silenciosamente detrás de pelícanos desprevenidos y luego se lanzarán hacia adelante y tirarán de las plumas de la cola, aparentemente sin otro propósito que el placer de hacerle una broma a un pelícano. También se les ha observado rodar tortugas mientras nadan y se burlan de los peces ofreciéndoles cebo y luego arrebatándolos.

En cuanto a los perros, parece que también se ríen. En el Animal Behavior Center en Spokane, WA, los investigadores Patricia Simonet, Donna Versteeg y Dan Storie descubrieron que los perros jadean de manera específica cuando quieren iniciar el juego. Para el oído humano, suena muy parecido a un pantalón normal. Pero cuando los científicos usaron un espectrógrafo para analizar varios pantalones, encontraron que este pantalón en particular tiene un patrón de frecuencias diferente. Cuando los perros escuchan este jadeo (llamado «risa de perro» por los investigadores), responden favorablemente con arcos de juego o persecución de juegos.

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Como parte de su proyecto de investigación, Simonet, Versteeg y Storie grabaron jadeos de risa de perro y tocaron la grabación para los perros del refugio. Los perros respondieron moviendo la cola, jugando y participando en otros comportamientos sociales positivos. La grabación también pareció ayudar a disminuir los comportamientos estresantes. Los investigadores tienen la esperanza de que las grabaciones de risas de perros pronto se utilicen ampliamente para calmar a los perros del refugio, lo que podría resultar en tiempos de adopción más rápidos.

A nivel personal, siempre he creído que los perros tienen sentido del humor. Incluso sin un espectrógrafo, puedo decir cuando mi perro, Spooner, se está «riendo» mientras me roba una pelota. Y cuando uno de los compañeros de juegos mucho más pequeños de Spooner lo lleva repetidamente a una rama baja durante los juegos de persecución, ambos perros parecen «reír» cada vez que Spooner se enamora de ella.

Por supuesto, me doy cuenta de que esto es solo una conexión que estoy haciendo entre mi propio sentido del humor personal y mi observación del comportamiento de los perros. Y, sin embargo, el experto en comportamiento animal Jonathan Balcombe, autor de Reino placentero: los animales y la naturaleza de sentirse bien (Palgrave Macmillan Trade) y otros libros sobre animales, afirma que es valioso hacer este tipo de conexiones. Cree que nos ayudan a recordar que estos otros seres con los que compartimos nuestro mundo en realidad no son tan diferentes a nosotros. Y luego nos damos cuenta de que, después de todo, no estamos solos.

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