El lenguaje oculto de los perros de la pradera

El lenguaje oculto de los perros de la pradera

En un episodio de Friends, Monica le pregunta a Phoebe: «¿Crees que tu animal favorito dice mucho de ti?». Phoebe responde: “¿Qué? ¿Te refieres a mis espaldas? Si el perrito de las praderas era el animal favorito de Phoebe, entonces la broma es para nosotros, porque los perritos de las praderas parecen estar haciendo precisamente eso: hablar de nosotros «a nuestras espaldas».
Los perros de la pradera son roedores del tamaño de un conejo nativos de las praderas de América del Norte Central y Occidental. Viven en complejos sistemas de túneles y cámaras con habitaciones separadas donde atienden a sus crías, duermen, almacenan alimentos y hacen sus necesidades. Tienen grupos familiares muy unidos que comparten comida, se preparan y se saludan con besos en la boca. Las familias a menudo se agrupan en «barrios», que son como vecindarios. Los barrios, a su vez, se agrupan en colonias, que se denominan acertadamente «ciudades».
Si los perros de la pradera comienzan a sonar como personas, espere hasta que escuche acerca de sus «habilidades para conversar». El profesor Con Slobodchikoff de la Universidad del Norte de Arizona ha estado estudiando una especie de perritos de la pradera durante más de 30 años. Cuando comenzó, notó que cuando aparecían los depredadores, los perros de la pradera gritaban llamadas de advertencia que se repetían en toda la colonia, como una especie de «sistema de transmisión de emergencia».
Pero los perros de la pradera no siempre respondían de la misma manera a las llamadas. A veces corrían inmediatamente a sus madrigueras; otras veces se movían rápidamente hasta el borde de sus madrigueras, pero se mantenían erguidos y miraban. Luego hubo momentos en que simplemente se quedaron dondequiera que estuvieran, como si sopesaran sus opciones. No todos los perros de la pradera vieron al depredador, por lo que la aparición de un depredador específico no pudo explicar la diferencia en las respuestas.
Slobodchikoff decidió averiguar qué estaba pasando, así que instaló un sistema de grabación. Siempre que un depredador, un coyote, un perro, un halcón o una persona, pasaba por la colonia, grababa las llamadas de advertencia de los perros de la pradera. Luego utilizó un programa de software para analizar las frecuencias de las llamadas y descubrió que cada una era diferente. Los perros de la pradera no solo gritaban un grito de advertencia genérico, sino que especificaban el tipo de depredador.
Después de darse cuenta de que los perros de la pradera tenían diferentes llamadas para cada depredador, Slobodchikoff comenzó a escuchar más de cerca y notó que su llamada de «humano» no siempre era exactamente la misma. Comenzó a sospechar que no solo diferenciaban entre depredadores, sino que también los describían. Así que reclutó a cuatro voluntarios humanos y los vistió de la misma manera excepto por los colores de sus camisetas, que eran azul, verde, amarillo y gris.
Uno a la vez, los voluntarios caminaron por la colonia mientras Slobodchikoff grababa las llamadas de los perritos de las praderas. Hizo que los voluntarios se cambiaran de camisa cuatro veces, de modo que cada voluntario caminara vistiendo cada uno de los cuatro colores. Grabó las llamadas y las volvió a analizar. El análisis mostró que las llamadas cambiaban constantemente cuando cambiaba el color de la camiseta. La corazonada de Slobodchikoff era correcta: los perros de la pradera en realidad estaban describiendo a la persona que caminaba por su colonia.
Investigaciones posteriores mostraron que otros detalles, como la altura del voluntario y la velocidad al caminar, produjeron cambios adicionales. Slobodchikoff pudo correlacionar las circunstancias cambiantes con los cambios en las llamadas. Los perros de la pradera estaban comunicando información sorprendentemente específica, como «Cuidado con el humano alto y veloz con la camisa azul».
Resulta que los perros de la pradera tienen un sistema de comunicación complejo con, en términos generales, una especie de gramática. En su libro, Persiguiendo al Dr. Doolittle: Aprendiendo el lenguaje de los animales (St. Marin’s Press), explica Slobodchikoff, “Tienen partes de sus llamadas que son similares a sustantivos: humano, coyote, perro, halcón. También tienen partes que son como adjetivos: amarillo, azul, verde, grande, pequeño. Y tienen partes parecidas a verbos y adverbio: correr rápido, caminar despacio «.
Como resultado de la pérdida de hábitat, las excavaciones, los envenenamientos y los disparos recreativos, las poblaciones de perritos de las praderas han sido diezmadas en un 95 por ciento. Aprender que los perros de la pradera tienen un idioma podría tener un impacto positivo en la forma en que las personas los tratan.
El gran naturalista Henry Beston escribió que los animales “viven de voces que nunca escucharemos. No son hermanos, no son subordinados; son otras naciones «. Como resultado de la investigación sobre la comunicación animal, finalmente estamos comenzando a escuchar sus voces. Vamos a escuchar.
Recursos
Para obtener más información sobre el trabajo de Con Slobodchikoff, visite conslobodchikoff.com
Para obtener más información sobre la conservación del perrito de las praderas, visite prairiedogpals.org
Belinda Recio, ganadora del Premio a la Innovación en el Estudio de los Animales de la Sociedad Protectora de Animales, es propietaria de True North Gallery (truenorthgallery.net) en Hamilton, MA, donde exhibe arte que conecta a las personas con los animales y el mundo natural.

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