Destino Antártida · .€ €

Ninguna experiencia de viaje previa puede prepararlo para los paisajes de otro mundo y las prolíficas poblaciones de vida silvestre que lo esperan en un viaje a la Antártida. Solo 200.000 personas han pisado el Continente Blanco, y no fue hasta 1967 que el turismo en la Antártida comenzó con el lanzamiento del barco de expedición Lindblad Explorer (ver recuadro). Cuarenta y un años después, navegar sigue siendo el medio principal para visitar la zona salvaje inexplorada más grande del mundo, y el número de visitantes anuales ha crecido de unos pocos cientos de visitantes anuales a un récord de 30.000 en 2007. Navegué aquí en noviembre pasado a bordo de la expedición. El barco MS Bremen de Hapag Lloyd realiza cruceros al comienzo de la temporada de cruceros que se extiende desde mediados de noviembre hasta principios de marzo durante el verano austral.

Tanto el MS Bremen como el otro barco de expedición de Hapag Lloyd, el MS Hanseatic, tienen un calado bajo y cascos endurecidos contra el hielo diseñados para navegar en regiones polares. Están equipados con los últimos sistemas de protección ambiental de alta tecnología; ambos funcionan con gasoil, se tratan con una capa sumergible no tóxica y todas las aguas residuales a bordo se tratan biológicamente. Todos los barcos que navegan hacia la Antártida deben cumplir con las regulaciones y pautas establecidas por la Asociación Internacional de Operadores Turísticos de la Antártida (IAATO), una organización fundada en 1991 con el propósito de promover y practicar viajes seguros y ambientalmente responsables al continente. En la actualidad, sus 97 miembros incluyen operadores turísticos, grupos conservacionistas, agentes de transporte, propietarios de embarcaciones, agentes de viajes y organizaciones gubernamentales.

Debido a sus frágiles ecosistemas, la Antártida no puede tolerar el turismo masivo, y la IAATO exige que solo pequeños grupos puedan desembarcar en 50 sitios de aterrizaje designados. La mayoría de los barcos navegan por la costa de la península antártica y los pasajeros son trasladados de un barco a otro en Zodiacs, robustas balsas de goma desarrolladas por el famoso explorador Jacques Cousteau. Una vez en tierra, a menudo se encuentran colonias masivas de pingüinos, cientos de miles en algunos lugares, que pasan los meses de verano reproduciéndose y pariendo. Después de poner huevos a mediados de noviembre, tardan de 30 a 40 días en eclosionar, y en diciembre las costas están llenas de polluelos de pingüinos. Además de los pingüinos, las poblaciones más grandes de vida silvestre son las focas que dividen su tiempo entre la tierra y el océano y también disfrutan descansando sobre los icebergs. La más notable de las varias especies de focas es la foca de Weddell que puede sumergirse a profundidades de 1.300 pies y permanecer bajo el agua hasta una hora. Si bien los pingüinos y las focas parecen no temer a los humanos, es mejor mantener una distancia segura para no perturbar sus lugares de reproducción y áreas de anidación. También pise con cuidado para no aplastar los líquenes y el musgo bajo los pies. Se pueden encontrar más de cien especies de líquenes en la Antártida y pueden sobrevivir a temperaturas extremadamente bajas en un ambiente con una humedad mínima y sin suelo. También tienen una larga vida útil, pero crecen tan solo una veintena de pulgada en un siglo.

El Bremen fue escoltado en su viaje hacia el sur por una gran cantidad de aves marinas, incluidos albatros errantes y petreles de tormenta, que se lanzaron en picado y se zambulleron en busca de peces que salían a la superficie tras la estela del barco. El albatros tiene la mayor envergadura de todas las aves, y estos asombrosos voladores se deleitaron cabalgando las corrientes de viento mientras daban vueltas repetidas veces al barco. Después de pasar dos días cruzando el turbulento Pasaje de Drake, uno de los tramos de océano más accidentados del mundo donde las olas pueden superar los 30 pies, el barco navegó hacia aguas más tranquilas a medida que nos acercábamos a la península Antártica. A la mañana siguiente vi varios icebergs flotando por el lado de estribor del barco, y pronto pasamos por una flotilla de icebergs brillantes de todas las formas y tamaños imaginables (algunos tan altos como torres de oficinas) que parecían brillar desde adentro en tonos turquesas. , aguamarina y azul. Los icebergs nacen de los glaciares en un proceso conocido como parto, y aproximadamente 100.000 nacen cada año. Después de desprenderse de los glaciares, los icebergs son impulsados ​​por los vientos y las corrientes hacia los mares circundantes. El iceberg más grande registrado fue avistado en 2000 flotando frente a la plataforma de hielo Ross: medía unas asombrosas 185 por 23 millas, que es aproximadamente el tamaño de Connecticut. Las excursiones diarias de Zodiac a la costa a menudo nos llevaban a una distancia de contacto de las paredes escarpadas de los glaciares, y con frecuencia pasábamos por icebergs donde lobos marinos y grupos de pingüinos tomaban el sol o se deslizaban hacia el agua.

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Si su Zodiac está en el lugar correcto en el momento adecuado, puede observar una de las varias especies de ballenas que migran aquí durante el verano, incluidas las ballenas jorobadas, ballenas azules y orcas. Si tiene una suerte excepcional (yo no lo tuve), puede presenciar la espectacular vista de una jorobada saltando fuera del agua (un fenómeno conocido como brecha). La ballena azul, que es el animal más grande que jamás haya existido, puede crecer hasta 30 metros de largo y pesar 150 toneladas. Otra criatura magnífica es la orca (ballena asesina) que puede nadar a velocidades de hasta 35 millas por hora.

Para obtener más información sobre los cruceros por la Antártida 2008-2009 del MS Bremen, comuníquese con www.hl-cruises.com; 877-445-7447

LARS ERIC LINDBLAD: EL CREADOR

El padre del turismo en el continente blanco, Lars Eric Lindblad, se afligió aquí en 1967 a bordo del primer barco de expedición del mundo, el Lindblad Explorer. Antes de la llegada del Explorer, los únicos visitantes del Continente Blanco habían sido unos intrépidos exploradores y científicos. Lindblad creó la fórmula para cruceros por la Antártida que combina recorridos terrestres en profundidad para grupos pequeños más programas educativos a bordo con charlas de científicos de clase mundial. Esta fórmula todavía es seguida más de 40 años después por el MS Bremen y otros barcos de expedición contemporáneos que navegan aquí cada año.

Lindblad finalmente le pasó la antorcha a su hijo, Sven Olof Lindblad, quien en 1979 fundó Lindblad Expeditions que hoy ofrece itinerarios de 15 y 25 días a la Antártida, así como cruceros a otros ecosistemas únicos en su tipo, como las Islas Galápagos. La conservación siempre ha sido una de las principales prioridades tanto para el padre como para el hijo. Lars Eric dijo: «No se puede proteger lo que no se sabe», y Sven Olof comparte la creencia de su padre de que brindar experiencia de primera mano a los turistas promueve una mayor comprensión de los recursos de la tierra y el importante papel que desempeña la Antártida en el medio ambiente mundial. En 1995, una laguna y la cala circundante fueron nombradas Lindblad Cove en honor al compromiso de Lars Eric con el turismo de expedición como un medio para mejorar la conciencia ambiental.

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