De orcas y humanos: lenguaje y cultura compartidos

De orcas y humanos: lenguaje y cultura compartidos€ €

El idioma y la cultura compartidos no se limitan de ninguna manera a los humanos.

Es un nuevo año y quién sabe qué traerá el 2018 en términos de cambios en la tecnología, la medicina, la moda y otros aspectos de la sociedad. Pero cualesquiera que sean los nuevos avances y tendencias que nos esperan, son el resultado de la cultura humana, que se basa en el constante intercambio de información entre nosotros. Considerada durante mucho tiempo como uno de los rasgos que nos separa de otros animales, la cultura ya no se considera exclusivamente humana. Otras especies se comportan de maneras que sugieren que también tienen cultura, y una de las más interesantes es la orca u orca.

Al igual que los humanos, las orcas transmiten conocimientos de una generación a la siguiente. Un ejemplo fascinante de la transmisión cultural de las orcas se documentó entre 1840 y 1930, cuando un grupo de orcas aparecía regularmente en las aguas costeras de la ciudad de Eden, en el sureste de Australia. Este grupo en particular se hizo famoso por su costumbre de caza cooperativa de ballenas. Encontrarían una ballena barbada, la «manejarían» hasta una bahía cercana y luego alertarían a los balleneros sobre la ballena vulnerable rompiendo o golpeando la cola. Luego, los balleneros mataron a la ballena, pero dejaron que las orcas se alimentaran de ella antes de llevársela. Las orcas oportunistas también se alimentaban de los peces y pájaros que aparecían para buscar comida.

La primera vez que las orcas cooperaron con ellos, los balleneros se sorprendieron, pero los pueblos aborígenes locales no. De hecho, les explicaron a los balleneros que las orcas que merodeaban cerca de una ballena barbada no era una coincidencia. Las orcas en esas aguas costeras de Australia habían estado ayudando a los pueblos indígenas a cazar ballenas barbadas durante miles de años antes de que llegaran los europeos.

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La caza cooperativa con otra especie sugiere que las orcas son inteligentes, y lo son. Las orcas cautivas han aprendido a responder no solo a los comandos vocales humanos y las señales manuales, sino incluso a los símbolos abstractos. Las orcas también se reconocen a sí mismas en los espejos (evidencia de autoconciencia), resuelven problemas, exhiben un comportamiento de uso de herramientas, parecen poder discriminar entre números y, quizás lo más importante, tienen cultura. Por eso las orcas de la costa del Edén sabían cazar con humanos. No todas las orcas cazan con humanos. Pero una vez que las orcas del Edén aprendieron a cazar con humanos, transmitieron su tradición cultural local de una generación a la siguiente, durante miles de años.

Las orcas tienen una estructura familiar matrilineal, que consta de una hembra, su descendencia y la descendencia de sus hijas. Las orcas hembras juegan un papel central en la cultura de las orcas, enseñando habilidades importantes a las ballenas más jóvenes. Curiosamente, las orcas hembras dejan de reproducirse a los 30 o 40 años, pero pueden vivir hasta 100 años. Vivir mucho tiempo después de que cesa la reproducción es muy inusual. De hecho, solo tres especies (humanos, calderones y orcas) viven durante un período de tiempo significativo después de que se agotan sus huevos. Pero las “abuelas” orcas, como las abuelas humanas, viven mucho después de dejar de reproducirse. Los científicos creen que las orcas hembras probablemente desarrollaron su larga vida posmenopáusica para transmitir sus décadas de conocimiento a su manada. Por ejemplo, cuando la comida escasea, son las abuelas las que ayudan a llevar la manada a fuentes alternativas de alimentos.

Un grupo de matrilines que viajan y socializan juntos se conoce como pod. Los pods que socializan juntos se conocen como clan. Los clanes tienen vocalizaciones que suenan similares, comparables a un idioma o dialecto. Los científicos han observado que las orcas cautivas aprenden las vocalizaciones de otro clan, presumiblemente en un intento de socializar. También han sido testigos de cómo las orcas cautivas que viven con delfines mulares cautivos cambian sus vocalizaciones para que coincidan con los sonidos que hacen sus compañeros de acuario, lo que sugiere que las orcas podrían haber estado tratando de aprender a «hablar delfín».

Como sabemos por la sociedad humana, las diferencias culturales pueden crear divisiones, y lo mismo ocurre con las orcas salvajes, que a veces optan por «permanecer con los de su propia especie».

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Como sabemos por la sociedad humana, las diferencias culturales pueden crear divisiones, y lo mismo ocurre con las orcas salvajes, que a veces eligen «permanecer con los de su propia especie». Por ejemplo, las orcas “residentes” (manadas que tienden a permanecer en la misma área) prefieren comer salmón; mientras que las orcas “transitorias” (manadas que nadan en la misma área que los residentes, pero deambulan más lejos) prefieren comer mamíferos marinos. Las orcas residentes no socializan con las orcas transitorias a pesar de pasar mucho tiempo en el mismo hábitat. Los científicos no saben con certeza si es la dieta lo que los mantiene separados, pero sospechan que la falta de socialización entre los dos grupos se debe a las diferencias culturales.

Así como la cultura puede dividir a las poblaciones, también puede unirlas. Considere la misteriosa tendencia del «sombrero de salmón». Comenzó cuando unas pocas orcas en la costa de Washington comenzaron a llevar salmón en la cabeza. En poco tiempo, el comportamiento se extendió por toda la zona y nació la “moda” del sombrero de salmón. Los científicos no saben por qué las orcas llevaban salmón en la cabeza, ya que no parecía tener ningún propósito práctico. La parte fascinante es que el comportamiento novedoso se propagó de la misma manera que tales comportamientos se propagaron en la cultura humana: comenzó con unos pocos creadores de tendencias y de repente se volvió viral.

Para las orcas, como para los humanos, la cultura suele ser beneficiosa. Pero a veces la cultura, especialmente cuando se manifiesta como un comportamiento de clan, mete en problemas a una especie. Por ejemplo, el clan de orcas residentes del mar de Salish desarrolló la tradición de comer únicamente salmón Chinook. No había nada malsano en los otros pescados disponibles; simplemente se apegaron a su “costumbre” de solo comer Chinook. Lamentablemente, cuando el Chinook escaseó, en lugar de comerse el perfectamente comestible salmón rojo que nadaba junto a ellos, las orcas pasaron hambre.

Al comenzar un nuevo año, tomemos una lección de las orcas del mar de Salish y recordemos que, aunque la cultura puede ser ventajosa, la adherencia estricta a las normas culturales no siempre es lo mejor, ni para las orcas ni para los humanos. Hay momentos en los que necesitamos cuestionar las perspectivas rígidas y clandestinas. E inspirémonos en las orcas del Edén, que se arriesgaron y cruzaron la división entre especies y comenzaron a cooperar con una especie muy diferente a ellas. Y valió la pena.

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